El cometa C/2020 F3 (NEOWISE)

El año 2020 siempre lo recordaremos, negativamente, por el coronavirus. Pero no todo ha sido negativo en el 2020, ya que hemos tenido el paso de un cometa que nos ha alegrado tanto a los profesionales y aficionados a la astronomía como a los que no lo son. Se trata, sin lugar a dudas, del cometa NEOWISE, oficialmente C/2020 F3, y es que no ha habido un cometa tan brillante desde el Hale-Bop en 1997.

Cometa C/2020 (NEOWISE)

La imagen de la izquierda, realizada desde Querol el día 18 de julio de 2020 con una cámara Canon EOS 70D y un objetivo Canon 70-300 (todas las fotografías de esta entrada las hice desde Querol y con la misma cámara, algunas con el objetivo 15-85 y otras con el 70-300, si bien, en días diferentes), es de este cometa.

La estrella que se ve un poco a la izquierda del cometa es Talitha (ι UMa, Iota Ursae Majoris), la novena estrella más brillante de la Osa mayor.

Como el Hale-Bop, se ha podido ver a simple vista pero, a diferencia de éste, ha sido mucho más mediático y fotografiado. De momento es el cometa más fotografiado de todos los tiempos, y es que ha sido el primer cometa brillante que nos ha visitado con tecnología fotográfica digital y, muchísima gente, profesionales, aficionados y no aficionados a la astronomía, lo han fotografiado.

¿Y por qué este nombre tan extraño, C/2020 F3 (NEOWISE)? C/ se asigna a los cometas no periódicos, esto es, los que se acercan una vez al Sol y ya no vuelven más, o bien a los cometas que sí vuelven pero que tienen un período muy largo, como es el caso del NEOWISE. 2020 significa que fue descubierto en el año 2020; la letra nos dice la quincena del año en que se descubrió. Si A es la primera, la F es la sexta quincena del 2020. El 3 que va a continuación quiere decir que fue el tercer cometa descubierto en esa quincena.

Finalmente, y entre paréntesis, se le da el nombre del descubridor, ya sea una persona o bien un observatorio. En concreto, este cometa fue descubierto el día 27 de marzo de 2020 por el telescopio espacial NEOWISE.

El día 3 de julio alcanzó el perihelio, es decir, el punto más cercano al Sol de la órbita del cometa, situándose a 0,29 UA (Unidades Astronómicas), unos 43 millones de kilómetros, y el 23 del mismo mes alcanzó su punto más cercano a la Tierra, 0,69 UA (unos 103 millones de kilómetros).

En el hemisferio norte, en concreto en latitudes superiores a los 30º N, pudo verse durante el mes de julio, un poco antes de amanecer la primera mitad del mes y un poco después del atardecer, la segunda quincena del mes. En países más cercanos al ecuador se pudo empezar a ver a mediados de mes y en el hemisferio sur a finales.

Yo en concreto, al vivir en Barcelona (41º N), pude observarlo durante prácticamente todo el mes de julio. Por las mañanas lo hice únicamente en una ocasión y desde Querol, donde podía verse perfectamente a simple vista y, con unos prismáticos, era espectacular. Por las tardes también lo observé desde Querol un par de veces, pero sobre todo desde Cornellà de Llobregat, población al ladito de Barcelona que es donde resido. Pero desde Cornellà nunca lo vi a simple vista, siempre con prismáticos (el cielo de Cornellà es el mismo cielo urbano de Barcelona y el cometa era invisible a simple vista). De todas maneras, con prismáticos se veía bastante bien.

Las tres veces que lo observé desde Querol, le hice fotos. Las imágenes siguientes y la anterior a la derecha, son del primer día de observación, el 12 de julio de 2020, sobre las cinco y cuarto de la mañana (hora local, 3:15 UTC) y realizadas con el objetivo 15-85.

Durante los días que podía verse antes del amanecer, el cometa se encontraba en dirección noreste, por debajo de la constelación de Auriga. Su estrella más brillante, Capella, servía de referencia para su localización. El cometa se iba desplazando cada día un poco más hacia el norte en dirección a la constelación del Lince.

En la figura siguiente, que la he realizado a partir del Stellarium, he indicado la posición del cometa durante los días 5 al 14 de julio, cuando era visible poco antes del amanecer.

Posición del NEOWISE entre los días 5 y 14 de julio

El cometa NEOWISE, que tiene unos 5 km de diámetro, es un cometa periódico que proviene de la nube de Oort, por lo que su período es muy largo, regresará dentro de unos 6800 años. Es decir, tiene una órbita elíptica muy excéntrica (muy alargada), del orden de 0.99921 (la excentricidad en las cónicas es de 0 para la circunferencia, entre 0 y 1 para la elipse, 1 para la parábola y mayor de 1 para la hipérbola), es decir, tiene una órbita casi parabólica.

Pero parece ser que su período ha aumentado en este último paso por el Sol. Según estudios realizados, la vez anterior que nos visitó el cometa NEOWISE fue hace unos 4500 años, pero con este último paso por el perihelio del 2020 ha aumentado el período y no nos volverá a visitar hasta dentro de unos 6800 años.

Otra anécdota de la órbita de este cometa es que es retrógrada, es decir, en sentido horario, al revés que los planetas y la mayoría de los cuerpos del Sistema Solar.

El 18 de julio hice la segunda sesión de fotografías del cometa. Son las imágenes siguientes y la que abre el artículo, realizadas todas con el objetivo 70-300 y poco después del atardecer, sobre las 22:45 (hora local, 20:45 UTC).

Como en la imagen que abre el artículo, la estrella a la izquierda del cometa es Talitha.

Durante los días que podía verse después del atardecer, el cometa se encontraba en dirección noroeste, empezó estando bajo en el cielo, sobre la constelación del Lince. Pero a medida que pasaban los días, fue subiendo en el cielo desplazándose hacia el oeste en dirección a la Osa mayor.

En la figura siguiente, que la he realizado también a partir del Stellarium, he indicado la posición del cometa durante los días 15 al 24 de julio, cuando era visible poco después del atardecer.

Posición del NEOWISE entre los días 15 y 24 de julio

La tercera y última sesión de fotografías que le hice al NEOWISE fue el día 25 de julio de 2020. Era ya complicado de distinguir a simple vista, aunque se veía como un punto difuso. No obstante con prismáticos se veía bastante bien.

Las siguientes imágenes las realicé ese día, sobre las once y cuarto de la noche (hora local, 21:15 UTC). El objetivo utilizado fue el 15-85.

La imagen siguiente la hice también el 25 de julio, con la EOS 70D y el 70-300. No me convence mucho, pero el objetivo que quería cumplir con esta imagen, más o menos lo conseguí. Dicho objetivo era que se viese la cola iónica del cometa.

Los cometas tienen dos colas. Una está formada por partículas de polvo que el cometa va dejando y que es de forma curva y difusa; la otra, la cola iónica, está formada por material, gas, ionizado debido al viento solar. Suele ser de color azulado y muy rectilínea.

Acerca de José Luis Martínez Martínez

Profesor de matemáticas de ESO y Bachillerato
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2 respuestas a El cometa C/2020 F3 (NEOWISE)

  1. Mi admiración!
    Muy bien explicado o por lo menos yo lo he entendido muy bién. Me ha gustado mucho cuando has explicado la manera de nombrar a los cometas.
    Un saludo.

    Le gusta a 1 persona

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