NGC 7293, la nebulosa de la Hélice

Situada en el cielo en la constelación de Acuario, se encuentra la hermosa nebulosa de la Hélice (o nebulosa Helix), conocida también como el ojo de Dios y catalogada en el Nuevo Catálogo General como NGC 7293 y en el de Caldwell como C 63.

Se trata de una espectacular nebulosa planetaria, esto es, una fase tardía de una estrella mediana (tipo Sol). Cuando una estrella mediana agota el combustible, se desprende de sus capas externas menos densas y las expulsa al espacio formando estas preciosas nebulosas planetarias.

El núcleo de la estrella, lo que queda de la estrella original, su remanente, se condensa formando una pequeña y muy densa enana blanca (estamos hablando de cuerpos de un volumen semejante al de la Tierra con una masa similar a la del Sol). Estas enanas blancas remanentes de la estrella original, suelen observarse en el centro de las nebulosas planetarias.

El Sol, de aquí a unos 5000 millones de años, acabará de una manera similar.

La imagen siguiente, realizada desde Querol el día 4 de diciembre de 2021 con un telescopio reflector Skywatcher 200/1000 y una cámara Canon EOS 550D, es de la nebulosa de la Hélice.

NGC 7293, la nebulosa de la Hélice

A pesar de que no había Luna y tampoco nubes, soplaba un viento bastante fuerte, lo que me hizo desechar algunas tomas por salir algo movidas. Además, en esa época, la nebulosa de la Hélice se encuentra bastante baja en el cielo, lo que hizo que las luces de poblaciones lejanas y, sobre todo, unas luces solares que se ha puesto el vecino y cada vez que pasaba se encendían, hizo también que desechara algunas otras tomas por sobreexposición y, con las que me quedé, estaban un pelín sobreexpuestas igualmente. Total, que la imagen resultante no es que me convenza del todo y, en cuanto pueda, la volveré a hacer (como otras varias). De todas maneras se puede apreciar toda su espectacularidad y estructuras.

Es una de las nebulosas planetarias más cercanas a nosotros, pues se encuentra solo a unos 650 años luz de distancia. Además, es la nebulosa planetaria más brillante (tiene una magnitud aparente de 7,6) y, con un diámetro de casi 6 años luz, tiene un tamaño aparente de 25 minutos de arco, es decir, casi como la Luna llena, lo que hace que sea la nebulosa planetaria de tamaño aparente mayor.

El hecho de que sea tan brillante y tan «grande», hace que sea un objeto que pueda verse con binoculares o con telescopios no muy grandes, eso sí, en cielos bastante oscuros y, de todas maneras, muy débilmente. Es decir, es un objeto que, a pesar de tener un brillo y un tamaño aparente considerables, es muy débil y escurridizo de observar. Pero es precisamente su enorme tamaño lo que le hace ser tan escurridizo, ya que da como resultado que su brillo superficial sea bajo (13,5 mag/min arco2).

Esto hizo que ni Charles Messier ni William ni John Herschel la detectaran y que no fuera hasta 1824, en realidad en algún momento antes de 1824, en que el astrónomo alemán Karl Ludwig Harding la descubriera.

Si bien su aspecto es similar al de la nebulosa del Anillo (M57), sus características físicas son semejantes a las de la nebulosa Dumbbell (M27). El nombre de hélice se le dio porque desde nuestra perspectiva terrestre, los gases de la nebulosa parecen una hélice vista desde arriba.

La nebulosa brilla debido a la ionización de los átomos del gas de la misma, provocada por la intensa radiación ultravioleta de la enana blanca central a 120000 K. Se distinguen dos zonas claramente, una interna azulada, cuyo color proviene de la ionización de los átomos de oxígeno, gas predominante en dicha zona, y otra externa rojiza, color debido a la ionización del hidrógeno y nitrógeno, elementos predominantes en esta zona más externa.

Sin embargo, la estructura de la nebulosa Helix es más compleja, como puede verse en la imagen siguiente, realizada por el telescopio espacial Hubble y las anotaciones por el STSci («Space Telescope Science Institute», que es el centro de operaciones científicas de los telescopios espaciales Hubble, James Webb y Nancy Grace Roman).

La nebulosa de la Hélice. Créditos: NASA (Hubble y STSci)

El halo externo de la nebulosa, el anillo más externo («outermost ring») abarca 6 años luz de diámetro, ocupando 25′ de arco en el cielo, el anillo externo («outer ring») se extiende por unos dos años luz (unos 15′ de arco, la mitad de la Luna llena) y el interior azulado («inner disk») abarca unos 8 minutos de arco. Entre el anillo externo («outer ring») y el más externo («outermost ring»), hay otro halo con dos estructuras denominadas plumas.

La edad de la nebulosa está en el orden de entre los 9400 y los 12900 años, cuando la estrella llegó al final del ciclo de su vida y empezó a expulsar sus capas externas. Pero parece ser que esta expulsión se produjo en dos períodos diferenciados, primero el disco externo, hace unos 12000 años y después, hace unos 6600 años, el interno.

Como he comentado al inicio de la entrada, la nebulosa de la Hélice se encuentra en el cielo en la constelación de Acuario, más o menos en el centro de los asterismos de dicha constelación, Capricornio y el Pez Austral. Aproximadamente se encuentra a medio camino de las estrellas Fomalhaut (α PsA, Alpha Piscis Austrini, la estrella más brillante del Pez Austral) y de ι Aqr (Iota Aquarii), de magnitud aparente 4,3 y, por tanto, visible a simple vista.

En la imagen siguiente, realizada también desde Querol el día 4 de diciembre de 2021 (mientras realizaba la foto de la nebulosa), con una cámara Canon EOS 70D y un objetivo Canon 15-85, he indicado la ubicación de la nebulosa de la Hélice (coordenadas ⇒ AR: 22h 06m 26s / Dec: -61º 52′ 12»).

Ubicación en el cielo de la nebulosa Helix

Se observan también los dos gigantes gaseosos, Júpiter y Saturno, que estaban en la zona y en el mismo campo.

Acerca de José Luis Martínez Martínez

Profesor de matemáticas de ESO y Bachillerato
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2 respuestas a NGC 7293, la nebulosa de la Hélice

  1. Daniel Arenas dijo:

    Feliz año José Luis!
    Creo que siempre te digo lo mismo pero realmente espero que este 2022 sigas en tu tónica /y 2n 2023, 2024, 2025…) y nos deleites no solo con espectaculares imágenes sino con entradas tan bien estructuradas y enriquecidas con detalles.
    La descripción de qué es una nebulosa planetaria y su relación de la enana blanca con el volumen de la Tierra y la masa del Sol concentrada en ese volumen ha sido muy gráfica, por lo menos en mi cabeza.
    Por lo que respecta al vecino y sus luces, excepto que no tenga hábitos nocturnos te va a tocar hacer las tomas más de madrugada y así poder evitar cuando se pasee por fuera.
    Yo tuve mi primera experiencia seria con la Nebulosa de Orion y el Esprit ED80 y además me lié la manta a la cabeza y lo informaticé todo (movimiento y ajuste de montura incluido) con N.I.N.A.
    Ahora me he actualizado a la última versión de PixInsight, la 1.8.8-12 y voy a ver si hago un apilado con el script. Tela lo poco que tardan en actualizar estos meses para como iban hasta ahora. Yo creo que es más bien por el propio script que lo están mejorando más y más. De momento voy a hacer una prueba de apilado y luego me volveré a mirar, estos días que tengo más calma, el canal de Adam Block a ver si cuenta que flujo es el correcto para el apilado con este script y repasar lo que ya conocía.
    Saludos y buenos cielos para este 2022!

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    • Muchas gracias Dani y muchas gracias por comentar. Estamos en Querol, no hay nubes, por ahora y, no ha venido el vecino, jeje, ahora queda que las nubes no se acerquen. Si, ya he visto la m42; pues estás empezando muy bien.
      Creo que yo también acabaré informatizando, no sé si con apt o con nina (el apt lo conozco más), más que nada porque últimamente la montura no me clava los objetos y, a veces, ni siquiera en el mismo campo. Sé que con apt puedes centrar los objetos; habré de investigar.
      Bueno, buen año y que nos deleites con las fotos del nuevo refractor.
      Un abrazo

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