NGC 869 y NGC 884, el doble cúmulo de Perseo

Entre las constelaciones de Casiopea y Perseo, aunque dentro de la zona de Perseo, se encuentra uno de los pocos objetos de cielo profundo que pueden verse a simple vista.

NGC869_884 10_10_2009 Ager

Doble Cúmulo de Perseo

En realidad son dos objetos, ya que se trata de dos cúmulos abiertos, NGC 869 y NGC 884, conocidos como el doble cúmulo de Perseo y que también están incluidos, en conjunto, en el catálogo Caldwell como C14.

En la imagen de la izquierda, realizada desde Áger, en la Noguera (Lleida), el día 10 de octubre de 2009 con un telescopio reflector Celestron 150/750 y una cámara Canon EOS 30D, podemos ver estos dos cúmulos, NGC 869 abajo y NGC 884 arriba.

A pesar de que pueden verse a simple vista, en un cielo oscuro, evidentemente, como todos los objetos de cielo profundo visibles a simple vista, lo que se ve es una mancha borrosa; pero con unos prismáticos podemos observar todo su esplendor y su observación es espectacular con un telescopio pequeño.

Tienen una edad de unos 13 millones de años y se encuentran de nosotros a una distancia media de unos 7600 años luz de distancia. Digo media porque NGC 869 está un poco más cerca que NGC 884. Los vemos cerca en el cielo, no por la perspectiva terrestre, sino porque realmente se encuentran cerca entre ellos, a unos pocos de cientos de años luz.

Las dos imágenes siguientes también son del doble cúmulo, pero están hechas sin telescopio, con cámara y objetivo. La primera la hice desde Pujalt el día 25 de octubre de 2008, con una cámara Canon EOS 30D y un objetivo Sigma 70-300 y la segunda desde Sant Joan de les Abadesses el día 14 de febrero de 2015, con una cámara Canon EOS 70D y un objetivo Canon 15-85. En ambas NGC 869 está abajo y NGC 884 arriba.

Debido a que son visibles a simple vista, son conocidos desde la antigüedad. La primera referencia escrita del doble cúmulo de Perseo se debe a Hiparco en el año 130 a. C., quien lo catalogó como “un parche de luz en Perseo”. Bastantes siglos más tarde, en 1603, Johann Bayer los incluyó en su Uranometria y los catalogó como h Persei (NGC 869) y χ Persei (NGC 884), pero los seguía describiendo como objetos nebulosos. No fue hasta inicios del siglo XIX en que, William Herschel, los describió como dos grupos de estrellas separados.

Como he comentado, su edad está en torno a los 13 millones de años, por lo que sus estrellas son muy jóvenes (el Sol, por ejemplo, tiene una edad de 4500 millones de años), sin embargo, por lo visto NGC 689 es algo más antiguo que NGC 884.

NGC 869 destaca más que NGC 884, pues contiene estrellas más brillantes. En concreto destacan dos estrellas en NGC 869, SAO 23178, una estrella variable que oscila entre magnitud aparente 6,55 y 6,66, y SAO 23182, una estrella doble de magnitud aparente 6,6. Hay otra estrella, SAO 23149, una gigante naranja de tipo espectral G y magnitud aparente 6,9, que bajo nuestra perspectiva terrestre está cerca de NGC 869, pero que no tiene nada que ver con este cúmulo. De hecho, esta estrella está mucho más cerca de nosotros (unos 800 años luz de distancia).

En la foto que abre el artículo, SAO 23178 es la estrella más brillante y que está por el centro de NGC 869, mientras que SAO 23182 está un poco separada, a la derecha y arriba de SAO 23178. SAO 23149 no se ve en esta fotografía.

La masa de NGC 869 es de unas 3700 masas solares y la de NGC 884 de unas 2800. Pero en conjunto, y debido a que cada cúmulo tiene a su alrededor un halo de estrellas asociado a ellos, la masa total del doble cúmulo es de unas 20000 masas solares. Se calcula que cada grupo contiene entre 300 y 400 estrellas, con unas cuantas gigantes y mayoritariamente son estrellas azules de tipo espectral B.

Debido a que Perseo está situado en el cielo en la Vía Láctea, son varios los cúmulos estelares y nebulosas que nos encontramos en la zona del doble cúmulo. En la imagen siguiente, realizada también desde Sant Joan de les Abadesses el día 14 de febrero de 2015 y con la EOS 70D y el 15-85, he señalado algunos cúmulos estelares de la zona. También puede verse que, además de que es un objeto visible a simple vista, es fácil localizarlo a partir de las estrellas Miram (η Per) y Segin (ε Cas), ya que está más o menos a medio camino de ambas estrellas, un poco  más cerca de Miram.

El cúmulo NGC 1027 está entre las nebulosas de emisión del Corazón (IC 1805) y del Alma (IC 1848), si bien no está asociado con ellas. Estas nebulosas no salen en la fotografía porque ésta tiene solamente 30 segundos de exposición y, para que se viesen, la fotografía habría de tener bastante más exposición.

La magnitud aparente, tanto de NGC 869 como de NGC 884, es de 4,3, el brillo superficial, también de cada uno, de 10,9 mag/min arco2 y el tamaño aparente, también de cada uno, de 30′ de arco, es decir, que en conjunto tienen un tamaño aparente de 1º (como dos lunas llenas).

Las imágenes siguientes son dos fotografías de gran campo de la zona del doble cúmulo. Las hice desde Querol el día 7 de noviembre de 2015, con la EOS 70D y el 15-85 y en ellas he señalado la localización en el cielo del doble cúmulo (coordenadas ⇒ NGC 869, AR: 2h 19m / Dec: +57º 07′ 41”; NGC 884, AR: 2h 22m 23s / Dec: +57º 07′ 30”).

Puede observarse como la localización del doble cúmulo es fácil. Como he comentado, está más o menos a medio camino de las estrellas Segin de Casiopea y Miram de Perseo. Pero también lo podemos encontrar fácilmente prolongando, más o menos, un ángulo recto con las estrellas Ksora (δ Cas) y Segin en dirección a Perseo. Una tercera manera es prolongar una vez la línea de las estrellas de Perseo γ Per y Miram y, un poco al oeste de dicha prolongación, nos encontramos con el doble cúmulo.

La siguiente imagen, realizada desde el cielo urbano de Cornellà de Llobregat el día 15 de enero de 2013 con una cámara Canon EOS 30D y un objetivo Sigma 70-300, está hecha con más focal que las dos anteriores y se ve mejor la localización del doble cúmulo a partir de las estrellas de Perseo.

Acerca de José Luis Martínez Martínez

Profesor de matemáticas de ESO y Bachillerato
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